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Épidémie: comment la lèpre a changé la composition génétique de tous les Européens


Les anciens génomes offrent de nouvelles perspectives sur les maladies inflammatoires

Dans l'Europe médiévale, la lèpre s'est répandue jusqu'au XVIe siècle et a provoqué de véritables épidémies. Au cours du XVIe siècle, la maladie infectieuse contagieuse a presque complètement disparu d'Europe. À cette époque, aucun antibiotique n'était utilisé aujourd'hui pour traiter cette maladie. Dans la première étude mondiale de ce type, un groupe de recherche international a examiné des os de lépreux des XIIe et XIIIe siècles. Les résultats de ces travaux devraient également permettre de tirer des conclusions sur les maladies inflammatoires actuelles.

Apparemment, une adaptation dans le génome des Européens signifiait que la maladie ne se propageait plus. Selon les scientifiques dirigés par le professeur Ben Krause-Kyora de l'Institut de biologie moléculaire clinique (IKMB) de l'Université Christian-Albrechts de Kiel (CAU), un certain gène a rendu les personnes plus sensibles à la lèpre. En isolant systématiquement les malades du reste de la population, ce gène a été de moins en moins transmis et a fini par disparaître le plus possible, et avec lui la lèpre. Les résultats de la recherche ont été récemment publiés dans la célèbre revue "Nature Communications".

La lèpre aujourd'hui

La maladie médiévale est loin d'être terminée. Selon l'IKMB, plus de 200 000 personnes dans le monde contractent encore cette maladie infectieuse chaque année. Les zones à risque comprennent le Brésil, l'Inde et l'Indonésie. Aujourd'hui, cependant, la lèpre est guérissable avec des antibiotiques. L'Organisation mondiale de la santé rapporte que la lèpre avec peu d'agents pathogènes (lèpre paucibacillaire) peut être guérie par un traitement avec certains antibiotiques pendant six mois. S'il existe de nombreux agents pathogènes (lèpre multibacillaire), une antibiothérapie sur une période de deux ans est nécessaire.

Changement de génome par isolement

Les chercheurs rapportent que les personnes touchées au Moyen Âge européen ont été isolées lors d'épidémies plus importantes dans des établissements de soins et enterrées dans des cimetières séparés. En raison de l'isolement et du fait que les lépreux ne pouvaient pas avoir de progéniture, les malades n'ont pas transmis un certain facteur de risque. «L'adaptation des humains à cette bactérie au cours des siècles aurait pu faire disparaître lentement la maladie», rapporte le chef de l'étude Krause-Kyora dans un communiqué de presse sur les résultats de l'étude. Cela suggère que la lèpre et d'autres épidémies passées ont eu un impact durable sur la composition de notre génome aujourd'hui.

Os danois

Pour leurs analyses, les scientifiques ont utilisé les os de 85 cas de lèpre particulièrement graves du XIIe siècle, originaires d'Odense au Danemark. Des échantillons de 223 squelettes médiévaux danois et nord-allemands qui ne présentaient aucune trace de lèpre ont servi de groupe témoin. Ces analyses ont montré qu'une certaine variante du gène (HLA-DRB1) est associée à une susceptibilité accrue à la lèpre.

Conclusions sur la médecine d'aujourd'hui

Selon les scientifiques, la variante du gène HLA provoque toujours une incidence accrue de maladies inflammatoires telles que la sarcoïdose, la maladie inflammatoire chronique de l'intestin, la colite ulcéreuse, la sclérose en plaques ou le diabète de type 1. Les antigènes reconnaissent généralement les bactéries et déclenchent une réponse immunitaire ciblée dans le corps. Dans le cas du variant HLA identifié, cette tâche échoue, en particulier avec la bactérie de la lèpre. Cela peut entraîner une réponse immunitaire moins efficace.

Interactions entre les agents pathogènes et les humains

«La recherche sur les causes historiques de la maladie est cruciale pour comprendre les interactions entre les agents pathogènes et les humains, et les changements qui en résultent dans notre génome au fil du temps», résume Krause-Kyora. L'équipe prévoit déjà de nouvelles recherches sur d'autres maladies du Moyen Âge dans différents groupes de population pour suivre l'évolution de la composition génétique des Européens. (v)

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